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12 Aprile 2015 SCIENZA
di Jane J. Lee http://www.nationalgeographic.it
Il ragno lupo e la seta che conquista
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tempo di lettura previsto 2 min. circa

I campi dell'America del Nord brulicano di flirt e seduzione, ma pochi lo sanno, visto che i protagonisti sono pelosi aracnidi, i ragni lupo, più spesso calpestati che oggetti di studio.

Un nuova ricerca pubblicata su Ethology si è invece concentrata sulle vite appassionanti di questi animali: cannibalismo, imboscate, uccisione dei cuccioli. E quando si tratta di amori, sono le femmine a prendere l'iniziativa: gli studiosi hanno scoperto che seducono i loro compagni usando la seta, un fenomeno raramente osservato nel mondo degli aracnidi.

La verità è che non gli piaci abbastanza

Nei boschi, nei torrenti e nei campi di Stati Uniti, Canada e Messico si trovano molte specie di ragni lupo. Matt Persons, autore principale dello studio e aracnologo della Susquehanna University a Selinsgrove, in Pennsylvania, ha trascorso oltre vent'anni cercando di interpretare i segnali che si inviano l'un l'altro questi animali: "La seta non è un prodotto di scarto, è una rete di comunicazione".

Nel caso delle femmine della specie Pardosa milvina i messaggi trasmessi attraverso la ragnatela includono anche delle avances.

Test di laboratorio hanno infatti rivelato che le femmine a contatto con esemplari maschi poco attivi hanno aumentato la loro produzione di un particolare tipo di filamento di seta, detto dragline (filo teso), molto studiato per via di proprietà tecniche come la resistenza alla pressione, circa sei volte superiore a quella dell'acciaio. Questi filamenti sono carichi di feromoni e danno ai maschi informazioni sulla tessitrice.

Le femmine che durante gli esperimenti si sono invece trovate in presenza di un compagno propositivo o di seta di un'altra femmina non hanno prodotto significative quantità di questo filamento.

"Spesso pensiamo ai maschi come corteggiatori mentre le femmine sono quelle che scelgono il compagno", dice Persons. Uno scenario in cui femmina è piuttosto passiva, poiché è il maschio ad agitarsi per attrarre la sua attenzione.

La ricerca di Persons ha dimostrato che invece non è sempre così: tessendo più seta, le femmine di Pardosa milvina tentano di incoraggiare i maschi indifferenti. Il rituale di accoppiamento tra questi animali dalle zampe sottili potrebbe essere quindi più simile a un dialogo che a un semplice "prendere o lasciare".

Secondo Persons, resta ora da capire se i maschi rispondono o meno agli stimoli affilando a loro volta le proprie armi di seduzione.

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