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11 Agosto 2004 PALEONTOLOGIA
nature.com
L´ADOLESCENZA DEL TIRANNOSAURO
tempo di lettura previsto 3 min. circa

Il Tirannosaurus Rex cresceva rapidamente e moriva giovane, rivela una nuova ricerca.

Gli esami di resti fossili hanno ridotto di 70 anni l´età di Sue, lo specimen meglio preservato di questo enorme carnivoro del Cretaceo.

Sembra che il T.rex fosse in grado di incrementare quotidianamente i chili del suo peso corporeo. Riusciva ad accumulare ben due chili al giorno, quanto il moderno elefante africano, riporta Gregory Erickson della Florida State University.

Il dinosauro, che vagava sulla terra circa 65 milioni di anni or sono, era uno dei più grandi terrestri carnivori mai vissuti. Gli adulti pesavano tipicamente attorno ai 5, 000 chili, almeno 15 volte più pesanti del più grande carnivoro terrestre del giorno presente, l´orso polare.

Ciò ha portato i paleontologi ad interrogarsi su come riuscissero a diventare tanto grandi. Alcuni esperti ritengono che crescessero lentamente per tutta la loro vita, come i rettili del giorno presente. Altri credevano che invece avessero un´iniziale crescita a ritmi vertiginosi, che successivamente avrebbe rallentato il ritmo, come in uccelli e mammiferi.

Ma determinare gli effettivi tassi di crescita è complicato. Il metodo standard per lo studio di uno scheletro fossilizzato prevede di stimare l´età alla quale il dinosauro è morto mediante la conta degli anelli della crescita. Si tratta di densi depositi minerali che si accumulano sulle ossa su base annuale, con la crescita dell´animale. Ma la tecnica si applica generalmente ad ossa di peso e dimensione notevoli, come il femore. Nei dinosauri come il T.rex, queste ossa sono cave, e gli anelli vitali mancanti.

Il team ha quindi esaminato le ossa che non sostengono peso, come le costole e la tibia, che sono robusti nel T.rex.

I ricercatori avevano testato il metodo su alligatori e lucertole di età nota e scoperto che erano in gradi di predire accuratamente quello che è stato il loro sviluppo. Hanno volto la loro attenzione a 7 fossili di T.rex di varie dimensioni.

Usando il nuovo metodo, il gruppo ha scoperto che gli specimen erano probabilmente di età compresa tra 2 e 28 anni quando morirono. Ciò fa sì che Sue, il T.rex più antico e meglio preservato, sia in realtà 70 anni più giovane di quanto creduto finora. "Prima di questi esami, l´età di Sue si basava su speculazioni" ha dichiarato Erickson "anche perché le sue ossa sono piuttosto danneggiate".

Combinando età e dimensione dei dinosauri, i ricercatori hanno potuto determinare i loro tassi di crescita.

Il T.rex cresceva rapidamente. L´animale si sviluppava per lo più tra i 14 ed i 18 anni, quindi manteneva la dimensione raggiunta per il resto della vita.

Il gruppo di Erickson ha esaminato anche il tasso di crescita di tre specie più piccole di tirannosauro che esistettero prima del T.rex.

Come nel T.rex, l´esplosione nella loro crescita si verificava nel corso di quattro anni, ma il tasso di sviluppo era fino a 4 volte più lento. Ciò suggerisce che il T.rex raggiungesse dimensioni tanto ragguardevoli proprio per via del suo tasso di crescita esageratamente rapido.

Ad ogni modo, le enormi dimensioni dell´animale implicavano certo problemi notevoli. "Man mano che cresceva, il T.rex probabilmente soffriva di un declino progressivo nella sua abilità nella corsa" ha dichiarato l´esperto di dinosauri John Hutchinson del Royal Veterinary College di Londra.

Animali più giovani e più piccoli potrebbero avere raggiunto una rapidità di 40 km all´ora. Ma non appena il loro peso raggiungeva i 1, 000 kg, solo un quinto della taglia complessiva da adulto, una simile velocità sarebbe diventato impossibile dal punto di vista biomeccanico, ha spiegato Hutchinson. Per coloro che sostengono che il T.rex fosse un cacciatore, piuttosto che si cibasse di resti di animali morti, rimane un mistero come riuscisse a mangiare abbastanza da mantenere il suo tasso di crescita, dato che la sua abilità di catturare prede sarebbe stata seriamente limitata.


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