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24 Novembre 2009 SCIENZA
Science Daily
Il Sahara verde, collegato alle antiche migrazioni umane
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Un team di scienziati del NIOZ Royal Netherlands Institute for Sea Research e dell'Università di Brema (Germania) ha stabilito che un grande cambiamento nel clima del Sahara e del Sahel, regione del Nord Africa, facilitò le prime migrazioni umane provenienti dal continente africano. Le scoperte del team sono state pubblicate online nell'edizione del 9 novembre dei Proceedings of the National Academy of Sciences USA. Tra i risultati principali si espone il fatto che il deserto del Sahara ed il Sahel erano notevolmente più umidi circa 9.000, 50.000 e 120.000 anni fa rispetto ad oggi, consentendo la crescita di alberi al posto di vegetazione erbacea.

La polvere nei carotaggi di sedimenti marini

I ricercatori hanno studiato i sedimenti marini, su un arco di quasi 200000 anni, raccolti dal fondale marino al largo della costa della Guinea, in Africa occidentale. Il forte vento trascina in alto mare grandi quantità di polvere dal Sahara e dal Sahel sino all'area di studio. Mescolate con la polvere sono le foglie di vegetali, raccolte da lunghe distanze in tutto il continente africano verso l'Oceano Atlantico, dove alla fine sono state depositate sul fondo del mare a circa 3 km di profondità.

Nel corso di migliaia di anni, strati di sedimenti si sono accumulati sul fondo del mare, ed ogni strato contiene le prove delle condizioni ambientali nel Nord Africa nel passato. La cera contenuta nelle foglie vegetali è resistente alla degradazione e, se intrappolata all'interno di strati di sedimenti, si può conservare molto bene per milioni di anni.

I mutamenti della vegetazione nel Sahara

Sulla base di un'analisi della cera di foglie di piante i ricercatori hanno potuto determinare l'importanza relativa di alberi ed erbe nel Sahara e nelle regioni del Sahel. Gli alberi in genere richiedono più acqua per sopravvivere rispetto alle erbe tropicali, e quindi, analizzando la cera delle foglie vegetali per determinare se provengono da alberi o erbe, gli scienziati hanno potuto esaminare i cambiamenti delle precipitazioni in passato in Africa tropicale nel corso degli ultimi 200.000 anni.

Nel corso di tre periodi distinti, ca. 120.000-110.000 anni, 50.000 - 45.000 e 10.000-8.000 anni fa, gli alberi sostanzialmente crescevano nel Sahara e nel Sahel, il che indica in modo significativo condizioni ben più umide rispetto a quelle attuali. I due periodi più antichi coincidono esattamente con i tempi in cui gli esseri umani più antichi emigrarono dall'Africa Orientale al nord Africa, verso il Medio Oriente, in Asia e poi in Europa. In quei momenti, le condizioni meteo in Africa del Nord e centrale probabilmente permisero agli esseri umani di attraversare questa regione, oggi inospitale, permettendo loro di migrare in altri continenti. Quando il clima del Sahara e del Sahel ritornò secco, gli esseri umani furono costretti ad abbandonare queste zone provocando cambiamenti genetici e culturali in aree già abitate, come l'Africa settentrionale e il Medio Oriente.

I cambiamenti nella circolazione oceanica hanno provocato un Sahara più umido

I ricercatori hanno inoltre esaminato le cause di questi cambiamenti importanti con le condizioni climatiche molto umide nel Sahara e hanno scoperto che sono indirettamente correlate ad un aumento della forza del sistema di maggiore attualità, l'Atlantic Overturning Circulation (AOC). I ricercatori hanno potuto valutare la forza di questa corrente, analizzando piccole conchiglie fossili di animali di piccole dimensioni (foraminiferi bentonici). Quando l'intensità dei cambiamenti AOC, questo porta a cambiamenti nella composizione chimica delle masse d'acqua profonda, che è poi riflesso nel guscio delle foraminiferi bentonici. I ricercatori hanno scoperto che quando il COA indebolita, erbe più erano presenti nel centro Nord Africa che indica un clima asciutto. Probabilmente, l'indebolimento del COA è stato causato da un aumento di ingresso di acqua dolce alla alte latitudini, portando a meno acque di superficie salina. Questo ingresso di acqua dolce anche causato superficie di raffreddamento in queste regioni, a sua volta leader di movimenti di aria fredda dalle alte latitudini ai tropici, e causando condizioni asciutte, nel centro del Nord Africa.

Così, i primi flussi migratori umani provenienti dal continente africano sono stati probabilmente innescato da eventi originari lontano nel Nord Atlantico.

Questo progetto di ricerca è stato finanziato dalla organizzazione olandese per la ricerca scientifica (NWO) e la Deutsche Forschungsgemeinschaft Centro di ricerca / Eccellenza Cluster "L'Oceano del sistema Terra".

Adattato da materiali forniti dalla NIOZ Royal Netherlands Institute for Sea Research.

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